Hvorfor klarer børn coronavirus bedre end voksne?

17. april 2020

Nye tal fra Statens Serum Institut viser, at kun 2,6 % af de smittede danskere er børn. Samtidig får børn generelt mildere symptomer. Og det gælder også børn, der på grund af andre alvorlige sygdomme har et svækket immunsystem.

På Rigshospitalets afdeling for børn med kræftsygdomme var bekymringen stor, da coronavirussen kom til Danmark. Men professor i pædiatri Kjeld Schmiegelow fortæller til Weekendavisen, at børnenes sygdom ikke har gjort dem mere sårbare:

»I forhold til corona kan det måske ligefrem være en fordel for nogle af de børn, at de har en alvorlig sygdom med et svækket immunapparat. De ser ud til at tåle virusinfektionen meget bedre.«

Børn får mildere symptomerInfografik om børn og coronavirus

Hvorfor børn – også kronisk syge – klarer coronavirussen bedre end voksne, kommer vi tilbage til. Men først et kig på, hvordan tallene egentlig ser ud. Statens Serum Institut har lige udgivet en trendrapport med fokus på børn og COVID-19, og tallene er positive:

”Der er færre børn, der får påvist COVID-19 end voksne, og det ser også ud til, at børn i langt mindre grad bliver alvorligt syge,”, fortæller afdelingschef ved SSI Tyra Grove Krause i en nyhed fra instituttet.

Ugens trendrapport viser, at 175 danske børn har testet positivt for COVID-19. Det svarer til 2,6% af det samlede antal bekræftede COVID-19 tilfælde. Af de 175 er kun 15 blev indlagt på hospital, og ingen af dem har haft brug for intensiv behandling. Den danske rapport bliver bakket op af internationale data, som også viser færre smittede og mildere sygdomsforløb hos børn.

Kun få børn bliver smittet

En grund til de få smittede børn kan være, at børn får så milde symptomer, at man ikke opdager, at de er smittet. Men der er også tal, der tyder på, at børn rent faktisk bliver smittet mere sjældent end voksne. På Island er en stor del af befolkningen testet, og data fra landet viser, at sammenlignet med voksne er børns risiko for at blive smittet væsentlig mindre, skriver fagbladet Ingeniøren.

Lige som skoldkopper

Børn bliver altså generelt mindre syge af COVID-19 end voksne. Det kan lyde overraskende, men vi kender det allerede fra skoldkopper og andre børnesygdomme: Børn bliver sjældent særlig syge, mens sygdommene kan ramme voksne meget hårdt. Helt præcis hvorfor er der ingen, der ved, men der er flere teorier.

Er et umodent immunforsvar en fordel?

En forklaring på børns modstandsdygtighed over for COVID-19 kan faktisk være, at deres immunforsvar er underudviklet. De alvorlige sygdomsforløb og dødsfald skyldes nemlig den måde, som kroppen reagerer på virussen. Når virussen trænger ind i kroppens celler, sender cellerne signal til immunforsvaret, som aktiveres. Immunforsvarets opgave er at hjælpe de inficerede celler, men nogle gange overreagerer immunforsvaret, hvilket kan være meget farligt for patienten.

»En aktuel hypotese er, at immunforsvaret hos voksne overdriver sin forsvarsmekanisme i mødet med den nye coronavirus. Det er velkendt, at immunforsvarets måde at reagere på over for mange infektioner skaber flere problemer end selve sygdommen,« siger Fredrik Müller, professor i mikrobiologi ved Universitetet i Oslo til videnskab.dk

Teorien er ikke bevist, men observationer fra såvel Rigshospitalet som internationalt tyder på, at børn bliver beskyttet, fordi de har et umodent immunsystem. Det umodne system kan nemlig ikke overreagere på samme uhensigtsmæssige måde som voksnes. 

Anderledes enzymer

En anden grund til, at børn bliver mindre ramt end voksne, kan være et særligt enzym, som sidder på overfladen af vores celler, og som fungerer som receptor. Enzymet kaldes ACE2, og coronavirussen bruger det for at kunne inficere cellerne.

Hos børn er lungerne ikke fuldt udviklet, og derfor ser receptorerne på børns celler muligvis anderledes ud, fortæller professor Calum Semple, der er professor i børnesundhed og epidemiologi ved Liverpool Universitet til Financial Times. Da børns ACE2 receptorer ser anderledes ud, kan coronavirussen ikke bruge dem som indgang til cellerne på samme måde som hos voksne.

Fra lunger til tarm

Billede af tarmsystemet

Tarmene kan også være en grund til, at børn klarer COVID-19 bedre end voksne. Weekendavisen har talt med Torben Barington, professor i klinisk immunologi og forskningsleder i blodbanken på Odense Universitetshospital. Han fortæller, at børns immunsystem er tilbøjelig til at dirigere virussen til tarmsystemet. På den måde undgår de at få lungebetændelse og andre problemer med luftvejene.

Desuden er immuncellerne i tarmene mere skånsomme mod resten af kroppen end dem i lunger og hals. De antistoffer, som immunsystemet laver i tarmene, er nemlig ikke lige så betændelsesfremkaldende.

Hvad med børn med muskelsvind?

Der er endnu ingen, der ved, hvordan Covid-19 rammer børn med neuromuskulære sygdomme. Globalt set har der nemlig været meget, meget få børn med muskelsvind, der har haft COVID-19.

Selv om Sundhedsstyrelsen skriver, at børn med kronisk sygdom har lavere risiko for at blive smittet, anbefaler styrelsen, at der ud fra forsigtighedsprincippet skal tages særlige forholdsregler for børn med særlig risiko. Det drejer sig blandt andet om børn med nogle typer af hjerte- eller lungesygdomme.

RCFM har samlet de seneste retningslinjer og anbefalinger for børn og voksne med muskelsvind. Her kan du få et overblik over, hvem som er i risikogruppe, og hvordan du skal forholde dig til genåbningen af skoler og daginstitutioner.